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Actualizado: 12/13/2012 7:44 AM | BBC Mundo, BBC Mundo

El repelente que no espanta mosquitos pero vende

Aunque la ciencia ha demostrado que no es cierto, toda una industria se armó alrededor del mito de que el ultrasonido ahuyenta a los moscos. Ésta es la historia.


El repelente que no espanta mosquitos pero vende

"Video de Knoles"

Sonaba muy bien. No más lociones, gases, humo o periódicos. Todo lo que necesitan, les dijeron a los oyentes de Band FM, en Brasil, es prender la radio.

En ella sonaba un tono de alta frecuencia, de 15 kilohertz. Inaudible para la mayoría de los seres humanos, se suponía que el tono repelía a los mosquitos y evitaba las picaduras.

Las transmisiones de radio -que eran patrocinadas por la revista Go Outside- ganaron el León de Cannes en junio, tal vez el premio más prestigioso en publicidad.

Pero hay un problema. Los científicos dicen que no tiene ninguna base.

Bart Knols, un entomólogo que preside el consejo asesor de la Fundación de la Malaria en Holanda y edita el sitio de internet Malaria World, afirma que 'no hay evidencia científica alguna' de que el ultrasonido repele los mosquitos.

Un artículo de 2010 examinó diez estudios de campo en los que se ponía a prueba dispositivos de ultrasonido para repeler moscos y concluyó que 'no tienen ningún efecto en la prevención de las picaduras de mosquitos' y que 'no se debe recomendar ni usar'.

Band FM

Un comercial de video de la 'radio repelente' que ganó el premio dice que 'estudios han demostrado que esta frecuencia imita el sonido de la libélula, el depredador natural del mosquito, y por ende los repele'.

Las mariposas producen una frecuencia de entre 20 y 170 hertz, mucho más baja que 15 kilohertz. Pero Knols dice que es igualmente inútil para repeler a los mosquitos.

Dos de los jurados del premio de Cannes - Bob Moore y Rob McLennan - elogiaron en diferentes oportunidades el supuesto invento de la radio repelente, pero no respondieron a la petición de la BBC para entrevistarlos.

McLennan incluso dijo que llevaría la radio a países con altos índices de malaria. Pero Knols, que ha sido activista en este tema por años, dice que es una locura confiar en la tecnología de ultrasonido para estos países. 'La gente necesita protegerse con mosquiteros para la cama, lociones y medicamentos contra la malaria', dice.

Band FM no es la primera ni única estación que transmite frecuencias que supuestamente repelen a los molestos insectos. Y tampoco fue la única idea que tuvo repercusión.

No solo la radio

Incluso más populares son los aparatos que emiten ultrasonido, llamados 'repelentes' en muchos países.

En 2005, la revista británica Holiday Which? probó cinco de estos dispositivos para repeler mosquitos y los describió como una 'alarmante pérdida de dinero' que 'debería ser retirada del mercado'.

Uno de ellos, el Lovebug, fue resaltado como particulamente peligroso, porque está diseñado para colgarse en los coches de los bebés.

El Lovebug todavía está disponible en mercados europeos, aunque fue retirado en EE.UU. después de que su fabricante fuera sancionado por la Comisión Federal de Comercio.

En un comunicado, el presidente de la compañía, Kelly McConnell, le dijo a la BBC que Lovebug 'todavía se usa de exitosamente en todo el mundo'.

'Los testimonios de nuestros clientes con Lovebug son la prueba más clara de la eficacia de nuestro producto'.

Uno de los últimos productos que vienen equipados con ultrasonido es un aire acondicionado de la coreana LG. Salió al mercado en Indonesia en 2009 y acaba de ser lanzado en Nigeria, después de pruebas de laboratorio.

La compañía afirma que las pruebas demuestran que el 'anti-mosquito' de aire acondicionado repele 'en promedio el 64% de los transmisores de la malaria dentro de 24 horas y el 82% (de los mosquitos) en general.'

Un vocero de la compañía le dijo a la BBC que el aire acondicionado usa una frecuencia de entre 30 a 100 kilohertz.

Pero Knols dice que imposible saber si el producto funciona sin información adicional sobre las evaluaciones que le hicieron.

'Se sabe que los aires acondicionados, por el flujo de aire que producen, secan a los insectos y los matan', dice. 'Así que ¿qué hay de nuevo con el sonido?', se preguntó.

La supuesta tecnología también ha llegado a los teléfonos, que se venden con esa característica o pueden ser adaptados por medio de aplicaciones. Hoy se venden miles de programas que producen ultrasonido, uno de las cuales, Anti-Mosquito - Sonic Repeller, fue objeto de un video que Knols publicó en internet en el que se demuestra que no sirve.

¿Hora de que respondan?

La idea de que el ultrasonido ahuyenta a los mosquitos existe hace 40 años.

La frecuencia del aleteo de la libélula no es la única razón que se ha planteado para la tecnología. A veces se dice que la señal ultrasónica replica el sonido del mosquito macho, quien es evitado por los mosquitos hembra que por lo general, después aparearse, huyen de ellos.

Knols señala que esta explicación, por su propia lógica, tampoco funciona, porque los mosquitos macho sólo producen un sonido de 700 hertz, muy por debajo de una frecuencia del ultrasonido. De hecho, se cree que los mosquitos hembra tienen una sensibilidad muy débil al sonido en general.

El entomólogo ha sugerido que se revoque el León de Cannes y le den el premio de Band FM al que quedó segundo.

Pero en un comunicado, Terry Savage, presidente ejecutivo de los Leones de Cannes, dijo que la cientificidad de la campaña es un asunto de la agencia que ganó el premio, Talent, y el regulador de publicidad de Brasil.

Talent -que en parte es propiedad de Publicis Groupe, la compañía matriz de Publicis EE.UU., donde uno de los jueces de los Leones de Cannes, Bob Moore, es director creativo- se negó a hacer comentarios.

El organismo autorregulador de anunciantes brasileños, Conar, le dijo a la BBC que sus miembros se encuentran actualmente deliberando sobre si la campaña violó el código de práctica de la industria.

Un portavoz de Band FM, por su parte, dijo que no tenía ninguna responsabilidad en verificar si la señal que emite realmente tiene algún efecto en los mosquitos.

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