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Actualizado: 1/4/2013 7:12 AM | BBC Mundo, BBC Mundo

Wegelin, el primer banco suizo que cae por evasión de impuestos

Después de declararse culpable de ayudar a estadounidenses a evadir tributos, el banco más antiguo de Suiza cerrará sus puertas. Es un golpe histórico para el sector. ¿Será el último?


Wegelin, el primer banco suizo que cae por evasión de impuestos

"Banco Wegelin"

El banco más viejo de Suiza, Wegelin & Co., dejará de operar permanentemente después de que se declarara culpable de ayudar a sus clientes estadounidenses a evadir impuestos.

Las entidades suizas han sido acusados de conspirar con los nazis, de operar bajo leyes financieras excesivamente laxas, de manejar cuentas de gobernantes cuestionados como el chileno Augusto Pinochet o el liberiano Charles Taylor.

Y también han sido acusados, una y otra vez, de ser un paraíso fiscal.

Pero nunca antes un banco suizo -o cualquier institución financiera de reconocimiento internacional- se había declarado culpable de conspirar deliberadamente con sus clientes para evadir impuestos.

No en vano los servicios de Wegelin se promocionaban con el siguiente lema: 'Ni el gobierno suizo ni ningún otro gobierno pueden obtener información sobre su cuenta de banco'.

Wegelin emplea unas 700 personas y tiene 13 sucursales, todas en Suiza. Es parte de una serie de relativamente pequeñas 'boutiques' bancarias especializadas en el manejo de grandes sumas de dinero en nichos concretos de la economía.

Qué fue lo que hicieron

Los directivos de Wegelin admitieron, tras comparecer durante un año en un tribunal de Nueva York, que les ayudó a más de 100 ciudadanos estadounidenses a esconder US$1.200 millones del Servicio de Impuestos Internos de Estados Unidos (IRS, por sus siglas en inglés) durante un periodo de diez años.

No está claro si la autoridad le exigió al banco revelar la identidad de los 100 evasores.

El banco, que se fundó en 1741, también accedió a pagar US$57.800 millones en multas establecidas por las autoridades estadounidenses.

Una vez pagadas las sanciones, el banco con sede en la ciudad de San Galo dijo que va a cerrar sus puertas para siempre.

El abogado estadounidense que investigó el caso, Preet Bharara, comentó que la entidad 'intervino deliberada y agresivamente para llenar el vacío que dejaron otros bancos suizos cuando decidieron abandonar esta práctica debido a la presión de Estados Unidos'.

El elaborado esquema en el que estaba involucrado Wegelin, reportó el diario The New York Times, 'incluía la apertura de cuentas secretas para los clientes estadounidenses usando nombres en código y la creación de entidades ficticias en lugares como Panamá y Liechtenstein para evitar la detección'.

No solo Wegelin

Banco UBS

"Banco UBS"

Al menos 13 bancos suizos están siendo investigados por el IRS, entre ellas Credit Suisse y UBS, que pagó hace cuatro años US$780 millones en multas a las autoridades estadounidenses.

La corresponsal de la BBC en Ginebra, Imogen Foulkes, comentó: 'La clausura de Wegelin es un punto de inflexión que tendrá enormes implicaciones en la industria bancaria suiza y en el famoso secretismo de las entidades del país'.

Los directivos de Wegelin -tres de ellos todavía esperando su sentencia- dijeron ante el tribunal de Nueva York que sabían que abrir cuentas secretas para evadir impuestos estaba 'mal', pero que no pensaron que serían procesados por la ley estadounidense, porque es una práctica legal y común en Suiza.

El mensaje al sector bancario suizo es claro, según Foulkes: 'Estados Unidos no va a detener esta lucha en materia de impuestos'.

'El gobierno de Suiza ha tratado durante meses negociar un acuerdo con las autoridades estadounidenses que proteja el secretismo bancario.

'El caso Wegelin hace ver ese acuerdo virtualmente imposible', completó Foulkes.

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